Especies de orangutanes

Tipos de Orangutanes

El Orangután es un primate perteneciente a la familia Hominidae, que habita únicamente en Indonesia y Malasia. Más concretamente en las selvas de las islas de Borneo y Sumatra, donde sobrevive en poblaciones aisladas. Es un tipo de simio solitario y esquivo que pasa prácticamente toda la vida en los árboles, por lo que es difícil de localizar y de estudiar.

La comunidad científica reconoce tres especies diferentes de orangutanes, el Orangután de Borneo, el Orangután de Sumatra y el recientemente descubierto, Orangután Tapanuli. Todos ellos amenazados y en grave peligro de extinción debido principalmente a la pérdida de su hábitat por la deforestación de la selva, a la caza furtiva y al tráfico ilegal de especies.

Taxonomía y filogenia del Orangután

Actualmente solo quedan 3 especies de la subfamilia Ponginae, que también incluye los géneros extintos: Lufengpithecus, que habitó zonas del sur de China y Tailandia hasta hace 2 millones de años. Sivapithecus, que vivió en zonas de India y Pakistán hace entre 12,5 y 8,5 millones de años. Y dos géneros cercanos a este, Ankarapithecus y Gigantopithecus, este último vivió en zonas de China, India y Vietnam hasta hace tan solo 100.000 años. De hecho, actualmente se cree que llegó a compartir hábitat con el Homo erectus y es el primate más grande que haya existido, con una altura de 3 metros y un peso de hasta 500 Kg., un auténtico titán de los bosques.

Árbol filogenético del Orangután
Árbol filogenético de la subfamilia Ponginae

Se cree que los orangutanes se separaron evolutivamente de los grandes simios hace unos 14 millones de años. Las evidencias paleontológicas demuestran que legó a ocupar vastas zonas del subcontinente Indio, China y del sudeste asiático. Incluso en condiciones climáticas más secas y frías que las actuales.

Las tres especies de Orangután que sobreviven actualmente, se separaron en dos ramas hace nos 3,8 millones de años. La primera dio lugar al misterioso Orangután Tapanuli. La segunda rama corresponde a los actuales orangutanes de Borneo y Sumatra, que según las pruebas genéticas se separaron hace entre 675.000 y 400.000 años.

Taxonomía del Orangután

Tipos de Orangutanes en 2019

Hasta hace poco tiempo las dos poblaciones aisladas en Sumatra y Borneo eran consideradas como subespecies, pero recientemente han sido elevadas a la categoría de especie. En concreto la comunidad científica reconoce dos especies en la isla de Sumatra (P. abelii y P. tapanuliensis) y una tercera en la isla de Borneo (P. pygmaeus), que a su vez se subdivide en tres subespecies que ocupan distintas zonas de la isla.

¿Cuáles son las diferencias morfológicas entre los distintos tipos de Orangutanes? En los últimos años y debido principalmente a la situación crítica por la que atraviesa, los estudios y proyectos destinados a su conservación se han multiplicado. Por lo tanto, nuestro conocimiento de este tipo de monos ha aumentado considerablemente.

Existen diferencias claras en cuanto a color, tamaño, peso y rasgos faciales que vamos a detallar a continuación. Uno de los métodos utilizados para su identificación es la forma de la cara de los machos adultos. Los orangutanes de Borneo presentan una cara cuadrada, cóncava y con la frente ancha y de forma triangular. En el caso de los orangutanes de Sumatra y Tapanuli la cara es más plana y en forma de diamante, con la frente estrecha en el caso del primero, y ancha y triangular en el caso del segundo.

Especies de Orangután
Diferencias en los rasgos faciales de las tres especies de Orangután.

Orangután de Borneo:

Su nombre científico es Pongo pygmaeus y es el tipo de Orangután de mayor tamaño y el más numeroso. Es el animal arbóreo más grande del planeta y apenas pasa tiempo en el suelo. Actualmente sobreviven unos 100.000 ejemplares en libertad, repartidos en varias zonas de la Isla de Borneo. Su esperanza de vida en libertad ronda los 35 años.

Son más grandes que sus parientes de Sumatra y tienen el pelo más corto y brillante. La forma de la cara de los machos adultos es cuadrada y con una estructura frontal en forma de pirámide invertida.

Macho adulto de Pongo pygmaeus

Los machos miden entre 1,2 y 1,6 metros y pueden pesar hasta 120 Kilos en el caso de los individuos dominantes. Las hembras sin embargo son más pequeñas, no superando generalmente el metro de altura y los 50 Kilos de peso. Este dimorfismo sexual es normal entre todos los grandes simios. Como en el resto de especies de Orangután, los machos dominantes son más pesados y voluminosos, y presentan una almohadilla facial muy característica en forma de pliegues adiposos en mejillas y papada.

A diferencia de otros grandes simios, el Orangután de Borneo es solitario y no tolera bien a otros machos cercanos, salvo en épocas de abundancia. De hecho, es el menos social de las tres especies de Orangután que existen.

Existen tres subespecies de Pongo pygmaeus, son anatómicamente similares y se distribuyen en diferentes zonas de la isla:

  • Pongo pygmaeus pygmaeus: Subespecie que ocupa la zona central de la isla. También llamado Orangután de Borneo Noroccidental.
  • Pongo pygmaeus morio: Habita en la zona norte y este de Borneo, con parte de su territorio en la provincia malaya de Sabah. Conocido como Orangután de Borneo Nororiental.
  • Pongo pygmaeus wurmbii: Vive en la zona sur de la isla y es conocido como Orangután de Borneo Meridional.

Orangután de Sumatra:

Es el tipo de Orangután de menor tamaño y habita únicamente en la zona norte de la Isla de Sumatra, donde quedan unos 13.500 ejemplares en libertad. Comparte la isla con el Orangután Tapanuli, pero sus poblaciones están geográficamente separadas por el Lago Toba.

El Orangután de Sumatra está en peligro crítico de extinción, una categoría de amenaza superior que el de Borneo. Y es que el ritmo de deforestación de la Isla de Sumatra, hace que la situación de esta especie sea desesperada. Solo en los últimos 20 años el número de individuos se ha reducido a la mitad.

La principal diferencia con el de Borneo es su menor tamaño. Además presenta una cara más alargada y unas almohadillas faciales menos prominentes en los machos. El pelaje es más claro, largo y con menos brillo. Las diferencias entre el Orangután de Sumatra y el Orangután Tapanuli son mucho menores, pero se les puede distinguir por su cabeza ligeramente más grande y redondeada.

Orangután de Sumatra - Pongo abelii
Orangután de Sumatra

A pesar de ser más pequeño que sus primos de Borneo, el Pongo abelii es un animal muy fuerte. Los machos llegan a medir 1,4 metros y pueden pesar unos 90 Kilos, las hembras rara vez superan los 45 Kilos.

El Pongo abelii es un simio solitario, aunque no es muy territorial y tolera bien la presencia de otros individuos. Esta especie de Orangután es la más sociable de todas y su esperanza de vida puede llegar a los 55 años.

Orangután Tapanuli:

El Pongo tapanuliensis es la especie de Orangután más amenazada y su situación es crítica. Se estima que quedan unos 800 individuos repartidos en unas 100.000 hectáreas. Habita en la Isla de Sumatra y sus poblaciones se encuentran distribuidas en la zona de Batang Toru, un ecosistema de selva tropical al sur del Lago Toba.

Este tipo de orangutanes fue redescubierto en 1997 y catalogado como una subespecie. Sin embargo, las pruebas filogenéticas y los análisis de ADN han demostrado que se trata de una especie nueva de Orangután. Los estudios llevados a cabo en la Universidad de Zúrich por el equipo del profesor Michael Krützen, y en los que ha participado un grupo de científicos españoles del CSIC-Universidad Pompeu Fabra, no dejan lugar a dudas. El Tapanuli es, desde 2017, la tercera especie de Orangután que queda en el planeta.

Estos estudios demuestran que las poblaciones de Batang-Toru corresponden a los últimos representantes de un linaje ancestral de orangutanes del que surgieron las tres especies actuales. De hecho, el Pongo tapanuliensis es más cercano evolutivamente al Orangután de Borneo que al de Sumatra, con el que comparte la isla, aunque están separados geográficamente por al Lago Toba.

Pongo tapanuliensis
Orangután Tapanuli

Las diferencias morfológicas con el de Borneo son claras, presenta un menor tamaño y unas almohadillas faciales más pequeñas.

Respecto al Orangután de Sumatra, las diferencias son mucho menores, ya que tienen un tamaño y un aspecto muy parecido. Sin embargo presentan un pelaje más encrespado y una cabeza más pequeña con la cara más plana. La frente de los machos adultos forma una estructura más ancha y redondeada que las de sus parientes del norte de la isla.

Otra característica que diferencia esta especie de Orangután de las otras dos, es la mayor duración de las llamadas de los machos adultos respecto al de Borneo.

¿Cuántos orangutanes quedan en el mundo en 2019?

Los tres tipos de orangutanes que han sobrevivido hasta nuestros días, no pasan por su mejor momento. Las poblaciones se están reduciendo drásticamente desde mitad del siglo pasado. La principal causa de este descenso poblacional es sin duda el continuo proceso de deforestación de las selvas donde vive este tipo de simio. En los últimos 20 años una gran parte de los bosques de Sumatra y sobre todo de Borneo se han convertido en cultivos destinados a la producción de aceite de Palma.

Distribución geográfica de las tres especies de orangutanes.

Las cifras son alarmantes, especialmente en el caso del Pongo tapanuliensis, que no supera los 800 individuos y es el gran simio más amenazado del planeta. Ya desde su reconocimiento como nueva especie de Orangután en 2017, paso directamente a formar parte de la Lista Roja de Especies de la UICN en la categoría de “Peligro Crítico de Extinción”. Los expertos aseguran que la supervivencia de este tipo de simio está seriamente comprometida y su desaparición garantizada si no se toman las medidas urgentes y necesarias para proteger su hábitat.

La situación en la que está el Orangután de Sumatra (Pongo abelii) no es mucho mejor. Se estima que quedan aproximadamente unos 13.500 individuos en una zona de unos 16.800 Km2 al norte de la Isla de Sumatra. A pesar de los esfuerzos realizados en los últimos años por importantes organizaciones conservacionistas como WWF, las poblaciones de este tipo de simios siguen disminuyendo cada año. La principal causa es la pérdida de su hábitat como consecuencia de la deforestación y del aumento de los cultivos destinados al aceite de Palma.

Los estudios más recientes sobre el Orangután de Borneo, indican un importante descenso en el número de individuos en los últimos años. Es el más numeroso de los tres tipos de orangutanes, con una población de unos 100.000 ejemplares repartidos en varias zonas de la Isla de Borneo. Sin embargo se estima que en las últimas cuatro décadas su población se ha reducido a la mitad. Los científicos avisan que si no se pone freno a las importantes amenazas que actualmente afectan a las poblaciones de este magnífico simio, en 2025 se reducirá a la mitad el número de individuos en libertad.

Los datos no dejan lugar a dudas y los biólogos advierten de que si no cambia radicalmente la situación, antes de 50 años será imposible ver y disfrutar de estos hermosos e inteligentes monos rojos en su hábitat natural.

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